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Stories About Spain

Bridging Old and New in Spain

el alamillo modern cable bridge in sevilleThree of my most lasting images of Spain involve bridges. One involves the bridge at Ciudad Rodrigo, an active rural center with a long history, in Salamanca province close to the Portuguese border.

My wife Ruth and I stayed in a wonderful restored 14th C castle - part of the national Parador system. As we stood by the open window of our room that day many years ago we could see women washing clothes along the Aguedo river bank as they had been doing for centuries and beyond the women was a beautifully proportioned bridge built by the Romans more than two thousand years ago.

The bridge, the river running through the city, the women by the river bank - it was a timeless image - it could have been from any century except when the scene was disturbed by a random truck heading over the bridge toward Portugal. We returned to Ciudad Rodrigo two years ago to enjoy a local festival. The castle, the Roman bridge, and the vistas were there, but the women washing their clothes on the rocks by the river were not. The timeless touristic scene had been altered.

This is one of the paradoxes of being an American tourist in Spain. On the one hand we like to immerse ourselves in ages past -- largely because our American culture is so new. In this case the city dates back to dolmens in pre-history and extends to Romans, Suevians, Visigoths, Moors, Christians. On the other hand, we surely do not want to sentence the local Rodrigan housewives to hand washing clothes at the river in order to enhance our enjoyment of the past. A washing machine is a good thing!

Another bridge whose image has lodged itself in my memory is a medieval bridge with eight stone arches which spans the Arga River in Aragón. It was built by queen Doña Mayor a little after the beginning of the last millennium in order to help the streams of pilgrims who were on their way to Santiago de Compostela. The bridge was at the juncture of two major pilgrimage routes that stretched back to France and Holland and the town which formed in the vicinity of the bridge was named Puente de la Reina - literally the Bridge of the Queen. It is a fascinating place where you can enjoy many religious monuments contributed by the medieval pilgrims. One of the most moving is a cross in the wayside chapel 'El Crucifijo', carved by a German pilgrim centuries ago.

puente la reina stone roman bridgeToday the byway is still crowded with travelers along the Camino de Santiago. Some of them are pilgrims in the old-fashioned sense: penitential Christians making their journey as a spiritual exercise, hoping to draw closer to their Lord. But nowadays you will also see hikers with no particular faith seeing the journey as a challenge, or a walk through nature. You will also see cyclists on thousand dollar bicycles living their own personal fantasies.

So the paradox is evident once more. There is the mental image of the purity of the medieval pilgrims streaming on foot across the bridge seeking solace at the shrine of Santiago. For the most part, that sort of piety belongs to another age, and who are we to question the motivation of latter day pilgrims whose spiritual quest may be another variation of the same form? It is not as if the motivations of the medieval pilgrims were pure as the driven snow (except in our imagination!). Although the externals change, the substance remains the same.

The third bridge is not Roman or medieval. It was neither built to serve the Roman Legions nor the Christian pilgrims. It is one of six new bridges built to improve the traffic flow for the Expo '92 World's Fair in Sevilla. El Alamillo Bridge crosses the Meandro San Jacinto River from central Sevilla, over the La Cartuja monastery complex to the other shore thereby linking two distinct parts of the ancient city of Sevilla - and spanning distinct eras. On one side is the triumphant capitol of the Reconquista with the huge cathedral and Alcázar (built by Pedro the Cruel). In the middle on an island is an expression of Spanish monasticism embodied in the sprawling edifice of La Cartuja, home of the Carthusian monks, and later the site of ceramic tilemaking. On the other shore is the mysterious Triana district steeped in its Moorish past with Moorish tilemaking continuing, gypsy music and dance echoing through the narrow streets.

Out of practical necessity - the growing traffic of a newly vibrant Spanish culture - comes this magnificent work by Spanish engineer and architect Santiago Calatrava. He invented a new kind of cable-stayed bridge - a single pylon inclines away from the river and supports the 600 foot span with thirteen pairs of stay cables.

Some people compare the bridge form to a harp, others to a ship's mast, still others, a swan. In this bridge I see the New Spain, innovative and daring, enhancing people's enjoyment of centuries upon centuries of cultures - adding, not tearing down. The tension is always there between the traditional and the innovative. As Spain emerges from a long dormant period marked by suffering, I enjoy seeing her joyfully stretch her wings.

I am an admirer of Spain's legacy of art, faith and a traditional culture that strongly reinforces their commitment to the family. Yet, I have to rub my eyes as I see some of my favorite images replaced - whether it be a modernized Ciudad Rodrigo, cyclists in their expensive regalia zipping across the ancient pilgrimage bridge in Puente, or international tourists sweeping into gorgeous flower-filled Sevilla. But I have confidence that Spain will digest these cultural innovations and integrate the best of them. The Spanish culture remained unique, even though immersed in the Moorish culture for 700 years. I have few worries about today's Spain.

One of the greatest symbols of the emergence of Spain is about to take place in our country. Santiago Calatrava has been commissioned to design a dramatic skyscraper in Chicago, whose towering and graceful form will reflect on Lake Michigan. When completed, it will be the highest building in the world, outside of Taipei. It will be a dramatic cultural bridge from New Spain to the New World.

Tu amigo,


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Creando puentes entre la vieja y la nueva España

el alamillo modern cable bridge in sevilleTres de mis imágenes más duraderas de España incluyen puentes. Una incluye el puente de Ciudad Rodrigo, un activo centro rural con una larga historia, en la provincia de Salamanca cerca de la frontera con Portugal.

Mi mujer Ruth y yo nos quedamos en un maravilloso castillo restaurado del siglo XIV, parte del sistema nacional de Paradores. Al mirar por la ventana abierta de nuestra habitación ese día de hace muchos años podíamos ver a mujeres lavando ropa en la orilla del río Aguedo, como habían hecho durante siglos, y más allá de estas mujeres había un puente de preciosas proporciones construido por los romanos hace más de dos mil años.

El puente, el río atravesando la ciudad, las mujeres a la orilla ... era una imagen atemporal, que podía haber sido de cualquier siglo excepto cuando se vio interrumpida por un camión que cruzaba el puente camino de Portugal. Volvimos a Ciudad Rodrigo hace dos años para participar en unas fiestas locales. El castillo, el puente romano y las vistas estaban allí, pero las mujeres que lavaban sus ropas en las piedras del río no estaban. La escena turística atemporal se había visto alterada.

Esta es una de las paradojas de ser un turista americano en España. Por una parte nos gusta sumergirnos en el pasado, sobre todo porque nuestra cultura americana es tan nueva. En este caso la ciudad se remonta a los dólmenes de la prehistoria y se extiende a través de romanos, suevos, visigodos, moros y cristianos. Por otro lado, obviamente no queremos condenar a las mujeres de Ciudad Rodrigo a lavar a mano en el río para aumentar nuestro disfrute del pasado. ¡La lavadora es un buen invento!

Otro puente cuya imagen se ha quedado grabada en mi memoria es un puente medieval con ocho arcos de piedra que atraviesa el río Arga en Aragón. Lo construyó la reina Doña Mayor un poco después del comienzo del anterior milenio para ayudar al flujo de peregrinos que pasaban de camino a Santiago de Compostela. El puente estaba en la confluencia de dos rutas de peregrinaje principales que venían de Francia y Holanda y la ciudad que se formó en las cercanías del puente se llamó Puente de la Reina. Es un lugar fascinante donde se pueden admirar varios monumentos religiosos proporcionados por los peregrinos medievales. Uno de los más emotivos es una cruz en la capilla lateral 'El Crucifijo', tallada por un peregrino alemán hace siglos.

puente la reina stone roman bridgeHoy el sendero todavía está lleno de viajeros a lo largo del Camino de Santiago. Algunos de ellos son peregrinos en el sentido más tradicional: cristianos penitentes que hacen el camino como ejercicio espiritual, esperando acercarse más al Señor. Pero hoy en día también veréis senderistas sin ninguna fe en particular que ven el camino como un reto, o un paseo por la naturaleza. También veréis ciclistas en bicicletas de mil dólares viviendo sus fantasías personales.

Así que la paradoja de nuevo es evidente. Está la imagen mental de la pureza de los peregrinos medievales confluyendo a pie a través del puente buscando solaz en el altar de Santiago. En su mayoría, ese tipo de piedad pertenece a otra era, y ¿quiénes somos nosotros para cuestionar la motivación de los peregrinos actuales cuya búsqueda espiritual puede ser otra variación de la misma forma? No es como si las motivaciones de los peregrinos medievales fueran puras como la nieve recién caída (excepto en nuestra imaginación). Aunque los exteriores cambian, a sustancia queda igual.

El tercer puente no es ni romano ni medieval. No se construyó para servir a las legiones romanas ni a los peregrinos cristianos. Es uno de los seis puentes nuevos que se construyeron para mejorar el tráfico para la Expo 92 de Sevilla. El puente de El Alamillo cruza el meandro de San Jacinto desde Sevilla centro, sobre el complejo del monasterio de La Cartuja a la otra orilla, uniendo así dos partes distintivas de la antigua ciudad de Sevilla y se extiende por eras distintas. Por un lado está el triunfante símbolo de la Reconquista con la gran catedral y el Alcázar (construido por Pedro el Cruel). En medio de una isla se encuentra una expresión del espíritu monástico español personificado en las extensas edificaciones de La Cartuja, hogar de los monjes cartujanos, y posteriormente fábrica de azulejos. En la otra orilla está el misterioso distrito de Triana inmerso en su pasado moro con su producción de azulejos árabes que continua, la música y los bailes gitanos retumbando en las calles estrechas.

Por necesidad práctica - el tráfico creciente de una cultura española de nuevas vibraciones - surge esta maravillosa obra del ingeniero y arquitecto español Santiago Calatrava. Inventó un nuevo tipo de puente sostenido por cables, en el que un solo pilar surge desde el río y soporta la extensión de 600 pies con trece pares de cables.

Algunos comparan la forma del puente a un arpa, otros al mástil de un velero, y otros incluso a un cisne. En este puente yo veo la Nueva España, innovadora y atrevida, aumentando el disfrute de la gente de siglos y siglos de culturas; añadiendo en vez de demoler. Mientras España emerge de un largo periodo marcado por el sufrimiento, disfruto viendo cómo abre las alas con alegría.

Como admirador del legado de España en arte, fe y una cultura tradicional que refuerza con efectividad su compromiso hacia la familia, me tengo que restregar los ojos cuando veo que algunas de mis imágenes favoritas han sido reemplazadas; ya sea una Ciudad Rodrigo modernizada, ciclistas en sus caros equipos serpenteando en el antiguo puente de la peregrinación en Puente, o turistas internacionales llenando la preciosa Sevilla atestada de flores. Pero tengo confianza en que España digerirá estas innovaciones culturales e integrará lo mejor de ellas. La cultura española permaneció siendo única, aunque inmersa en la cultura árabe durante 700 años. Tengo pocas preocupaciones sobre la España de hoy.

Uno de los símbolos más grandes de la emergencia de España está a punto de suceder en nuestro país. Santiago Calatrava ha recibido un encargo para diseñar un espectacular rascacielos en Chicago, cuya forma grácil e imponente se reflejará en el lago Michigan. Cuando esté terminado, será el edificio más alto del mundo fuera de Taipei. Será un espectacular puente cultural de la Nueva España al Nuevo Mundo.

Tu amigo,


The Best of Spain