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Reflections on Spain

A Culinary Revolution: Columbus and Cuisine

Last week the people of Spain celebrated Dia de La Hispanidad, a national holiday commemorating Columbus’s arrival in the Americas, on the same date as our Columbus Day. It is a celebration of Spain’s connection to the international Hispanic community and a pivotal moment in the history of the world.

How easy it is to imagine timeless Spain where the local harvest traditions have been going on for thousands of years. But, of course, it is not the case. Radical changes occurred in 1492: not only the final triumph of the 700 year struggle with the Moors on the plains of Granada, but, most notably, Christopher Columbus's arrival in the Americas. The meeting of civilizations transformed the world - through trade, war and the intermingling of ancient cultures. It was a watershed for Spain and its cuisine: the introduction of new foods from the Americas heralded a revolution in how Spaniards farmed, cooked and enjoyed food.

Think a moment. Can you imagine a piping hot mug of thick chocolate a la taza without the chocolate? Chorizos without smoky Pimentón de La Vera paprika? Then there is tortilla Española with nary a potato! It is amazing to think about, but that is the way it was before Ferdinand and Isabella sent Christopher Columbus to the New World. Much of what we think of as Spanish gastronomy did not exist 600 years ago.

Ferdinand and Isabella sent Columbus in search of rare spices. Seasonings such as black pepper were so precious that the monarchs hoped his voyage would discover a new route to the Spice Islands. Why were spices so crucial? Remember they did not have side by side refrigerators providing an unlimited supply of ice cubes to tumble into their glasses of Coke. They had no refrigeration at all. Pepper, along with sea salt, was a priceless preservative for their meats.

When Columbus returned from the New World, he headed straight to the Royal Court, which at the time was encamped at the Real Monasterio de Guadalupe deep in the mountains of western Spain. (Fernando and Isabel had an itinerant court which was often on the move in order to reinforce relationships across various parts of their realm. Before Guadalupe they had been in Sevilla.) There in the Mudejar monastery, nestled in a mountain valley, he presented his patrons with chili peppers, among other treasures. The king and queen were delighted.

Without delay the local Franciscan brothers sowed the pepper seeds in the monastery gardens – less than a day's journey from where smoked paprika is made from smoked peppers today! Thanks to the horticultural interest of Columbus, from that time forward the people on both continents enjoyed food that was flavored and preserved by smoked paprika.

Many other culinary treasures that the first explorers brought back to Spain were far more lasting than silver and gold. They changed the way of life for all of Europe. The list of foodstuffs is amazing: vanilla, chocolate, tomatoes, potatoes, strawberries, squash, corn, avocado, pineapples and peppers of all sorts. Where would Spanish cuisine be without them?

And the Spaniards introduced many of their own treasures to America. Can you imagine a time when there were no citrus fruits in California, Texas and Florida? Imagine the Wild West without horses? All of these were brought to the New World by the explorers and missionaries, along with wheat, rice, coffee, grapes and apples. Since Spaniards have always loved good food, Christopher Columbus made sure some Ibérico pigs were included on the first voyage. After all, how could a Spaniard properly dine without his pata negra ham?

We were surprised and delighted to learn that herds of pigs still live on certain barrier islands in Georgia, descended from Ibérico pigs left there by Spanish explorers. Still more amazing was the discovery that some of these pigs are now raised in Colonial Williamsburg, just miles from our retail store. In fact, today there are Virginia hams hanging in the smokehouse of the Governor’s Palace made from this unique pork!

When Columbus stepped ashore in the Bahamas 500 years ago, an explosion of change shook the world. As with all revolutions, there was much upheaval and loss. But there was also a marvelous new richness of culture, especially in the world of food. And the cuisine of Spain is a prime example, as it was transformed with a variety and richness as never before.

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COMMENTS

"I have posted on here before that I lived in Madrid from May 1971 to December 1973 as a lieutenant in the U.S. Army. While there I had the privilege of twice taking a wonderful college age lady who happen to be the daughter of a warrant office IV class to the Dia de la Hispanidad celebration ball hosted by the U.S. Embassy each year. I have very fond memories of that and my time in Spain. Beautiful country with lovely, friendly people. "
Tom Kelman, Austin, TX, USA

"Dear Tom, it looks as if you had a wonderful experience while you were in Madrid. Have you ever thought of returning? The warm and friendly people are just the same, and the country is more prosperous. Abrazos"

"Two corrections. It is mentioned that the Old World introduced grapes to the New World, but muscadine grapes and Concord grapes already were native to the New World. It is mentioned that the New World introduced strawberries to the Old World, but certain varieties of strawberries were native to the Old World. "
Randall Finn, Cornelia, GA, USA

"Dear Randall, Thank you for your comments. The history of the origin of foods is not an exact science – your suggestions are useful. Tu amigo"

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Una Revolución Culinaria: Colón y Cocina

La semana pasada los españoles celebraron el Día de La Hispanidad, una fiesta nacional que conmemora la llegada de Colón a América, el mismo día en el que en los EEUU se celebra Columbus Day. Se celebra la conexión de España con la comunidad hispana internacional y un momento crucial en la historia mundial.

Que fácil es imaginarse una España atemporal en la que las tradiciones locales de la cosecha se han ido manteniendo durante miles de años. Pero, por supuesto, no se trata de eso. En 1492 se produjeron cambios radicales: no sólo la victoria final en las llanuras de Granada de los 700 años de lucha contra los musulmanes, pero, sobre todo, la llegada de Cristóbal Colón a América. El encuentro de civilizaciones transformó el mundo a través del comercio, la guerra y la mezcla de antiguas culturas. Fue un punto de inflexión para España y su cocina: la introducción de nuevos alimentos provenientes de las Américas marcaría una revolución en la forma de cultivar, cocinar y disfrutar de la comida en España.

Piensen en ello por un momento. ¿Podrían imaginarse un chocolate a la taza bien espeso y bien caliente sin chocolate? ¿Chorizo sin pimentón ahumado de la Vera? ¿Y una tortilla de patatas sin patatas? Parece difícil de creer pero así estaban las cosas antes de que Isabel y Fernando enviasen a Cristóbal Colón al Nuevo Mundo. Mucho de lo que consideramos gastronomía española no existía hace 600 años.

Los Reyes Católicos enviaron a Colón en busca de especias poco conocidas. Condimentos tales como la pimienta negra eran tan valiosos que los monarcas tenían la esperanza de que el viaje de Colón descubriese una nueva ruta hacia las islas de las Especias. ¿Por qué eran las especias tan importantes? Recuerden que por aquel entonces no tenían a mano refrigeradores que proporcionasen una cantidad ilimitada de cubitos de hielo para meterlos en los vasos de Coca Cola. No había neveras en ningún sitio. La pimienta, al igual que la sal, eran conservantes de la carne de valor incalculable.

Cuando Colón regresó del Nuevo Mundo, se dirigió de inmediato a la corte real, que en aquella época estaba ubicada en el Real Monasterio de Guadalupe en lo más profundo de las montañas occidentales españolas. (Isabel y Fernando tenían una corte itinerante que se desplazaba de un lado a otro con el objetivo de reforzar las relaciones entre las diferentes partes de su reino. Antes de establecerse en Guadalupe, habían estado en Sevilla). Allí, en aquel monasterio mudéjar enclavado en un valle montañoso ofreció Colón a sus mecenas guindillas picantes entre otros tesoros. El rey y la reina estaban encantados.

Sin demora los hermanos franciscanos de la zona sembraron las semillas de los pimientos en los jardines del monasterio, situado a menos de un día de camino de donde actualmente se elabora el pimentón ahumado a base de pimientos ahumados. Gracias al interés de Colón por la horticultura, a partir de aquella época los habitantes de ambos continentes pudieron disfrutar de alimentos aderezados y conservados con pimentón ahumado.

Muchos de los tesoros culinarios que los primeros exploradores llevaron consigo a España fueron bastante más duraderos que la plata y el oro. Cambiaron la forma de vida en toda Europa. La lista de productos alimenticios es increíble: vainilla, chocolate, tomates, patatas, fresas, calabacín, maíz, aguacates, piñas y pimientos de toda clase. ¿Dónde estaría la cocina española sin ellos?

Los españoles también llevaron muchos de sus tesoros nacionales a América. ¿Pueden imaginarse una época en la que no hubiese cítricos en California, Texas o Florida? ¿Se imaginan el lejano oeste sin caballos? Todo esto fue llevado al Nuevo Mundo por exploradores y misioneros, junto al trigo, el arroz, el café, las uvas y las manzanas. Como a los españoles siempre les ha gustado la buena comida, Cristóbal Colón se aseguro de que algunos cerdos ibéricos fueran incluidos en su primer viaje. ¿Cómo iba sino un español a comer en condiciones sin su jamón de pata negra?

Nos sorprendió y nos alegró a la vez enterarnos de que piaras de cerdos que siguen viviendo en algunas islas barrera de Georgia, son descendientes de los cerdos ibéricos que dejaron allí los exploradores españoles. Más sorprendente fue aún el descubrir que algunos de esos cerdos se crían ahora en Colonial Williamsburg, a tan sólo unos kilómetros de nuestra tienda. De hecho, hoy en día hay jamones de Virginia colgando del ahumadero del palacio del gobernador que se ha elaborado a partir de este cerdo sin igual.

Cuando Colón desembarcó en las Bahamas hace 500 años, una explosión de cambio sacudió al mundo. Como sucede con todas las revoluciones, hubo mucha agitación y muchas pérdidas. Pero también se produjo un maravilloso y nuevo enriquecimiento cultural, especialmente en el mundo de la gastronomía. La cocina española es un excelente ejemplo de ello, ya que fue transformada con una variedad y riqueza como nunca antes se había producido.

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