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Reflections on Spain

The Season of Warmth

Many of us hardly give the cycles of nature a second thought – spring, summer, autumn and winter are little more than markers of passing time. We blissfully eat food from all corners of the earth: grapefruits in July, raspberries in December and cranberries in May! But in Spain many people spend their whole lives in one area and the changing seasons directly affect their lives.

Once a year in the United States we recall our agricultural heritage by setting a bountiful harvest table on Thanksgiving Day – I think of a verse from the old English hymn: "all is safely gathered in ‘ere the winter storms begin." We Americans are an amazingly mobile society. This is not more obvious than on Thanksgiving Day when our airports are full and our trains and highways are swollen with people who want to be with their families.

In our case, our youngest son Christopher, with his wife Rian (and baby Cleo), were just settling in to an apartment in Madrid where both are serving as diplomats for the next three years. Our eldest son Tim and his family went the other direction to visit his wife Amy’s relatives in Minnesota where she has happy childhood memories. Ruth and I stayed home and enjoyed being with our son Jonathan, his wife Stacey and our delightful granddaughters, Sarah and Anna Bell.

On my travels to Spain, I notice the strong connection that many in Spain still have to their region and the changing of the seasons. If you travel the byways of Spain during the autumn you sense that harvest is in the air. In the wine regions across Spain, the people are joining in festive wine celebrations called vendimias, now that the grapes have been picked, pressed and are now on their way to becoming wine.

In the La Vera valley, farmers have already gathered, dried, smoked and milled the autumn pepper crop to make the pungent pimentón, or smoked paprika, we enjoy in our chorizos and stews. In La Mancha, our friends María Angeles, Juan Antonio and their neighbors in the village of Minaya have concluded another labor-intensive harvest of crocuses, toasting the stamens in a special way to make the very best saffron. As you read this, olive growers are harvesting olives by hand much as they have for over two thousand years.

Winter is on the horizon. Days are getting shorter, the leaves have fallen to the ground and the bare branches of the trees remind us that the winter season is appreciably different from the rest of the year. The cycle of the Earth continues on its way unmindful of how important we may think our human events may be.

It is a time of dormancy and refreshment. And there seems to be a natural yearning for us to be closer together – to share each other’s warmth and hopes. That is why it is the season for children. Children are pure life – as any grandparent understands most fully. In their exuberant play and spontaneous activity, they dispel the lengthening shadows.

This, then, is the essence of Christmas: in the depth of winter we dwell on the tender image of a mother cradling her newborn child. It elicits hope, and recalls the joy of families surrounded by love. Christians celebrate the light of God’s love coming into the world in the person of a newborn child. For all of us a new baby and the laughter of children elicit universal feelings of joy and hope common to us all.

In many a store window in Spain is a crèche or manger scene called a Belén (“Bethlehem”) so that shoppers will see small figures of the Holy Family seeking shelter in a stable, surrounded by animals and shepherds. Many years ago we were ‘window shopping’ in a village in Cáceres, and saw small hand carved Belén perched in a Samsonite cosmetic case in a travel agency window!

This yuletide is a time for caring: touching others with our warmth. For all of the hustle and bustle of holiday preparations in which we may find ourselves involved – cooking our favorite recipes, dropping off some special plate of baked goods for our neighbor, contacting old friends – our motivation is to bring joy to one another.

And don’t forget those who are experiencing hard times, whether they are in your community or are some of our Spanish neighbors who are experiencing a severe economic crisis. Your purchases here bring needed income to the many artisan families in Spain. And once again we offer the Campaign for Spain, where your contributions will go directly to support food banks as they supply families and shelters throughout Spain.

Our family, as well as our extended La Tienda family who are working so hard to serve you, extend to you best wishes for a joyful holiday season.

¡Feliz Navidad!

Don

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COMMENTS

"This was a lovely piece of writing and meditation on the change of seasons, the cycle of life, and the magic of Christmas. Merry Christmas from Boston!"
Jeffrey DiIuglio, Newton, USA

"Thank you very much, Jeffrey. I see that we are very simpatico, my friend."

"Don, I will never get tired of your stories! Miss the Harris family especially at Christmas. Just wanted to send you, Ruth, & all your family a Wonderful Christmas and let you all know you made me feel incredibly special when I worked with you and your family. Send love to Rosa the Aloe and lots of love from The Hedges in WA!"
Hildie Hedges, Lacey, WA

"Hi Hildie, How nice to hear from you. Our times together at Milagros were extra special. I hope we meet again. Maria Aloe has had babies! So her offspring are all over the neighborhood. "

"Merry Christmas Don and family! Thank you for sharing yet another beautiful glimpse into life in Spain and the celebration of the seasons (and of good food!) Feliz Navidad!"
G, USA

"And my very best wishes to you and your family as well."

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Reflexiones en Español

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La Temporada de lo Entrañable

Muchos de nosotros prácticamente ni prestamos atención a los ciclos de la naturaleza: la primavera, el verano, el otoño y el invierno son poco más que simples señales del paso del tiempo. Alegremente degustamos alimentos de todos los rincones de la tierra: pomelos en julio, frambuesas en diciembre y arándanos en mayo. Pero sin embargo en España, mucha gente se pasa toda la vida en un único sitio y los cambios de estación afectan directamente a su modo de vida.

Una vez al año en los Estados Unidos rememoramos nuestro acervo agrícola preparando una mesa repleta de alimentos para el día de Acción de Gracias. Me viene a la mente un verso de una antiguo himno inglés: "Todo está a buen recaudo, antes de que la tormenta invernal comience." Los americanos somos una sociedad tremendamente móvil. Esto se hace especialmente obvio el día de Acción de Gracias cuando nuestros aeropuertos están llenos y nuestros trenes y autopistas están atestados de gente que quiere estar con sus familias.

En nuestro caso, nuestro hijo menor, Cristopher, junto a Rian (y al bebe Cleo), están instalándose en un apartamento en Madrid, donde ambos serán diplomáticos durante los próximos tres años. Nuestro hijo mayor Tim y su familia viajan en dirección opuesta para visitar a los parientes de Amy en Minnesota, de donde ésta tiene entrañables recuerdos de infancia. Ruth y yo nos quedamos en casa disfrutando de la compañía de nuestro hijo Jonathan, de Stacey y de nuestras encantadoras nietas, Sarah y Anna Bell.

En mis viajes a España, me doy cuenta de la fuerte relación que muchos españoles siguen teniendo con su región y con el cambio de estación. Si uno viaja por los caminos de España durante el otoño, puede sentir la cosecha en el aire. En las regiones vinícolas de toda España, la gente se reúne en celebraciones festivas en torno al vino, llamadas vendimias, una vez que las uvas han sido recogidas, prensadas y van de camino a convertirse en vino.

En el valle de la Vera, los agricultores ya han recogido, secado, ahumado y molido la cosecha de pimientos para elaborar el pimentón ahumado que degustamos en chorizos y guisos. En la Mancha, nuestros amigos María Ángeles , Juan Antonio y sus vecinos del pueblo de Minaya, han terminado otra laboriosa cosecha de flores de azafrán, tostando los estigmas de una manera especial para elaborar así el mejor azafrán. Cuando estén ustedes leyendo esto, los productores de aceitunas estarán cosechando los frutos a mano como la han hecho durante más de dos mil años.

El invierno se acerca. Los días se hacen cada vez más cortos, las hojas se han caído al suelo, las ramas desnudas de los árboles nos recuerdan que la estación invernal es notablemente diferente al resto del año. El ciclo de la tierra sigue su camino imperturbable sin tan siquiera percatarse de la importancia que nosotros creemos que tienen los acontecimientos humanos.

Es época de inactividad y renovación. Y parece haber en nosotros un anhelo natural de permanecer unidos, de buscar el calor y las ilusiones de los otros. Es por ello que esta es la época de los niños. Los niños son vida pura, como cualquier abuelo comprenderá mejor que nadie. En sus juegos alegres y en sus espontáneas actividades, disipan las alargadas sombras.

Esta es entonces la esencia de la Navidad: en las profundidades del invierno nos quedamos con la imagen tierna de una madre acunando a su hijo recién nacido. Hace aflorar la esperanza y evoca la alegría de las familias rodeadas de amor. Los cristianos celebran la luz del amor de Dios que viene al mundo bajo la forma de un recién nacido. A todos nosotros un bebe recién llegado y la risa de los niños nos provocan sentimientos universales de alegría y esperanza que nos son comunes a todos.

En más de un escaparate de España se puede ver un Belén, de modo que los clientes puede ver pequeñas figuras de la Sagrada Familia buscando cobijo en un establo, rodeados de animales y pastores. Hace muchos años, íbamos mirando escaparates en un pueblo de Cáceres y vimos un pequeño Belén hecho a mano colocado en un neceser Samsonite en el escaparate de una agencia de viajes.

La Navidad es una época para preocuparse de los demás, para llegar a ellos con nuestro cariño. Por mucho que nos podamos ver envueltos en el ajetreo de las preparaciones navideñas (cocinar nuestras recetas favoritas, llevarles un plato especial o algún postre a los vecinos, ponernos en contacto con los amigos….) nuestra motivación es llevarnos alegría los unos a los otros.

Y no se olviden de aquellos que están pasando por una mala racha, ya estén en su comunidad o sea alguno de nuestros vecinos españoles que está pasando por una terrible crisis económica. Las compras que ustedes hacen aquí, proporcionan un ingreso necesario a muchas familias de artesanos españoles, pues una vez más ponemos en marcha nuestra Campaña por España, en la que sus contribuciones se destinarán directamente a apoyar a los bancos de alimentos en su labor de suministro a las familias y a los refugios de toda España.

Nuestra familia, al igual que todos aquellos que forman parte de la gran familia de La Tienda y que trabajan diariamente para atenderles, les envían sus mejores deseos para unas felices fiestas.

¡Feliz Navidad!

Don

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