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Reflections on Spain

Spain: Tradition and Modernity in La Alberca

Each time I return to Spain, I encounter the essence of her culture in just about every Spaniard I meet, and in every place I visit. Recent events may have made Spain the European trendsetter; however, the substance of Spain remains constant. Come with me back forty years to the medieval town of La Alberca, and I will show you what I mean.

The village of La Alberca is nestled in the northern slopes of la Sierra de Francia, close to the border with Portugal. This terrain is called the Dehesa, a remnant of the original forests that once covered Europe. It is a forest of holm oak, cork, chestnut, pines, and fruit trees as well as meadows of wild flowers and herbs where black hoofed Ibérico pigs have feasted upon acorns for hundreds of years maybe even longer.

The La Alberca that Ruth and I experienced back in the 1960's was a primitive place: the roads reflected the ravages of time, cobble stones were loose or missing in the plaza mayor with its simple granite cross. The traditional houses surrounding the square were made of granite and stone and wooden beams, many with three floors, each with a different function.

Life was basic, and apparently little changed for centuries. Animals were kept on the ground floor of the home, and the kitchen was on the next floor. They used the loft to cure the local Jamón Ibérico, as well as pork and sausages. Its floor had holes in it so that the smoke from the kitchen could rise.

A burro or two wandered through the square when we were there, and then there was a privileged pig who trotted the alleyways of the village. I learned that each year on June 13, the feast day of St Antonio, the villagers dedicated one piglet to their favorite saint, and released it into the streets to wander where it may. The pig was nurtured by all until the next January when it was sacrificed at the matanza.

As you can imagine, it did not take much effort for Ruth and me to imagine ourselves in medieval times, hundreds of years in the past. But before we romanticized too much, we realized that the rustic touches of their local way of life were not the choice of the villagers, or to entertain tourists, they were the result of poverty.

To put things in perspective, a little more than a generation earlier Spain was devastated by a horrendous civil war. It was brother against brother, father against son, and almost one third of the men of Spain lay dead; 35.000 priests, nuns and monks were slaughtered.

The country was left to its own devices during the ensuing World War II, and decades beyond. No other country came to its rescue. Starvation was a fact of life.

That La Alberca was a living functioning town when we visited was a tribute to the resilience of the Spanish people. I found it beautifully expressed by the villagers who, despite their hard life, took time to adorn with flowers the large wooden balconies of their ancient houses.

When Ruth and I returned to La Alberca ten years later, we could see the first hints of what prosperity could bring. There in the town plaza we saw piles of new cobblestones, with workmen artfully laying them, one by one, by hand. The aura of the town was one of optimism a time of rebuilding. The town had been declared a National Heritage site, and tourism was beginning to bring a new face to the town.

With my sons Tim and Jonathan, I returned to La Alberca in 2005. This time the beautiful mountain village was bustling with activity. We dropped off our luggage at the tasteful and commodious Hotel Doña Teresa, and drove through town to the headquarters of Embutidos y Jamones Fermín, the object of our journey.

The owner, Santiago Martin, and his family greeted us cordially and showed us their ham curing facility, which he had sensitively designed to reflect the architecture of the town. He announced with satisfaction that they were soon to receive USDA approval to export their Ibérico hams to the United States. The family exuded confidence, proud that they would be the first to bring this celebrated pata negra ham to America. La Tienda will be delivering these same hams to the homes of some of you in the next few weeks.

My first thought was that the Martins were very different from the villagers my wife and I encountered forty years before; but on second thought, they are not such a far cry at all. The modern ham curing operation that my sons and I saw before us was the fruit of dedication and years of hard work by the Martin family - a family whose grandparents undoubtedly lived in the medieval town I visited in the past.

I decided to return to the old Plaza Mayor, to see what had happened to it over the ensuing years since my first visit. I found that the cobblestones were neatly laid out and in good repair. The 12th Century granite cross was still at the center. Tourists were mingling with the townspeople at the local cafes. The houses flanking the square were beautifully restored. There were no animals sheltered on the ground floor of the dwellings.

"This is quite a change", I thought to myself. Then, at that moment, I saw a priest, with two altar boys piously making their way across the ancient plaza to the parish church, behind a raised processional cross. As the three disappeared from sight, a mule meandered by. On his back was a bundle of golden straw. It could have been hundreds of years ago.

Last month I enjoyed meeting several members of our La Tienda community at our Paella and Sangria Festival in Williamsburg. With Spanish music in the background and a glass of sangria in hand, we felt a common bond we reminisced about our life among the Spanish people. One of my new friends said wistfully that she was sure that the Spain she loved was no more.

To be sure, her observation had an element of truth, just as I am not the same person I was 20 years ago, or even five years ago. All I have to do to confirm that is look in the mirror (albeit fleetingly). However, there is another truth: I am who I always have been: the essence of my personality has not changed. When I meet friends and family after years of separation, we know each other.

So it is with Spain. Much has transpired since the Civil War of 1936, nevertheless when I see family working together for generations, the rural way of life, the Church to me this is the essence of traditional Spain. I feel no regrets. The traditional Spain we have loved in the past is alive and well in our modern times.

Saludos,

Don

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España: Tradición y Modernidad en La Alberca

Cada vez que regreso a España, me reencuentro con la esencia de su cultura en cada español que conozco dondequiera que vaya. Recientes acontecimientos pueden haber convertido a España en modelo europeo, sin embargo, la sustancia de España permanece constante. Transpórtese conmigo cuarenta años atrás a la aldea medieval de La Alberca y sabrá de lo que estoy hablando.

La aldea de La Alberca se asienta en las colinas del norte de la Sierra de Francia, cerca de la frontera con Portugal. A esta zona se la conoce como la Dehesa, vestigio de los bosques originarios que una vez poblaran Europa. Es un bosque de encinas, alcornoques, castaños, pinos y árboles frutales así como de prados de flores silvestres y de hierbas aromáticas en los que los cerdos ibéricos de pata negra se han engordado a base de bellotas desde hace al menos cientos de años.

La Alberca que Ruth y yo conocimos en los sesenta era un lugar primitivo: las carreteras reflejaban el deterioro por el paso del tiempo, el empedrado de la plaza mayor mostraba cantos sueltos o falta de ellos alrededor de la sencilla cruz de granito. Las casas típicas de alrededor de la plaza estaban construidas con granito, piedra y vigas de madera, muchas de tres plantas, cada una con una función diferente.

La vida era sencilla, y aparentemente surgieron pocos cambios a través de los siglos. Los animales ocupaban la planta baja de la casa y la cocina estaba en el piso inmediatamente superior. Usaban el sobrado para curar el Jamón Ibérico de la zona así como la carne de cerdo y las morcillas. El suelo del ático tenía orificios para que el humo de la cocina ascendiera por ellos.

Uno o dos burros deambulaban por la plaza mientras la contemplábamos, y un privilegiado cerdo trotaba por las callejuelas de la aldea. Me enteré de que cada 13 de Junio, día de San Antonio, los lugareños ofrecían un cerdo lechal en devoción al santo y lo soltaban por las calles para que paseara a su antojo. El cerdo era alimentado por todos hasta el siguiente mes de enero cuando se sacrificaba en la matanza.

Como Ud. se puede imaginar, no representó mucho esfuerzo para Ruth y para mí imaginarnos en la época medieval, cientos de años atrás. Pero antes de que fantaseásemos demasiado, nos dimos cuenta de que los toques rústicos de la región no habían sido elegidos por los lugareños como forma de vida o para atraer a los turistas, sino que eran resultado de la pobreza.

Para que nos hagamos una idea, un par de generaciones antes la sociedad española había sido devastada por una horrenda guerra civil. Habían luchado hermanos contra hermanos, padres contra hijos y casi un tercio de los hombres españoles habían muerto; 35.000 sacerdotes, monjas y frailes habían sido asesinados.

El país había sido abandonado a su propia suerte durante la posterior Segunda Guerra Mundial y en ulteriores décadas. Ningún otro país vino en su auxilio. La hambruna era un hecho patente en el día a día.

Que La Alberca continuara teniendo actividad humana cuando la visitamos era un tributo a la entereza de la gente española. Hallé hermoso por parte de los aldeanos que, a pesar de su dura vida, se tomaran el trabajo de adornar con flores los grandes balcones de madera de sus vetustas casas.

Cuando Ruth y yo regresamos a La Alberca diez años después, pudimos vislumbrar los primeros indicios de lo que la prosperidad podría traer. Allí, en la plaza del pueblo, vimos montones de cantos para renovar el empedrado junto a los trabajadores que diestramente los colocaban a mano uno por uno. Un halo de optimismo envolvía el pueblo, era momento de reconstrucción. El pueblo había sido declarado lugar de Interés Nacional y el turismo comenzaba a brindarle una nueva oportunidad a la aldea.

Volví a La Alberca en 2005 con mis hijos Tim y Jonathan. Esta vez el bello pueblo de montaña hervía de actividad. Dejamos nuestro equipaje en el cómodo y atractivo Hotel Doña Teresa y nos dirigimos cruzando el pueblo a la administración de Embutidos y Jamones Fermín, objeto de nuestra visita.

El dueño, Santiago Martín y su familia nos dieron una cordial bienvenida y nos mostraron sus instalaciones destinadas a la cura del jamón, las cuales habían sido diseñadas con mucha sensibilidad de manera que reflejaran la arquitectura del pueblo. Nos anunciaron con gran satisfacción que estaban a punto de recibir la aprobación de USDA (Ministerio de Agricultura de EE.UU.) para exportar su jamón ibérico a los Estados Unidos. La familia rezumaba confianza, orgullosa de poder ser la primera en llevar el reconocido jamón de pata negra a EE.UU. La Tienda podrá servir este mismo jamón a algunos de sus hogares en las próximas semanas.

Lo primero que pensé es que la familia Martín es muy diferente de los lugareños que mi esposa y yo conocimos cuarenta años atrás; pero recapacitando llegué a la conclusión de que no son en el fondo tan diferentes. El procedimiento de curación del jamón del que mis hijos y yo aprendimos era el fruto de la dedicación y de años de duro trabajo de la familia Martín- una familia cuyos abuelos vivieron indudablemente en la villa medieval que nosotros visitáramos en el pasado.

Decidí volver a la antigua Plaza Mayor para ver qué había sido de ella con el paso de los años tras mi primera visita. Pude comprobar que el empedrado estaba cuidadosamente dispuesto y en buen estado. La cruz de granito del siglo XII se hallaba aún en el centro. Los turistas se entremezclaban con la gente del pueblo en los bares. Las casas que flanquean la plaza habían sido magníficamente restauradas. Ya la planta baja de las casas no albergaba animales.

Qué cambio!" me dije. Y en ese momento vi a un sacerdote con dos monaguillos que devotamente atravesaban la plaza hacia la parroquia tras una alzada cruz procesional. A la vez que observaba cómo desaparecían de mi vista, vi que una mula rondaba el lugar. Sobre sus lomos llevaba haces de dorado heno. La imagen podría haber sido la de hace cientos de años.

El mes pasado tuve el placer de encontrarme con varios miembros de la comunidad de La Tienda en nuestro festival de Sangría y Paella en Williamsburg. Con música española de fondo y un vaso de sangría en la mano, percibimos lazos comunes mientras recordábamos nuestras vivencias entre la gente de España. Una de mis nuevas amigas comentó con nostalgia que estaba segura de que la España que ella amaba ya no existía.

Con toda seguridad, su comentario contenía elementos de verdad, de la misma manera que yo no soy la misma persona que era hace veinte años o incluso hace sólo cinco años. Todo lo que tengo que hacer para confirmar esta afirmación es mirarme al espejo (si bien fugazmente). Sin embargo, existe otra verdad: yo soy quien siempre he sido: la esencia de mi personalidad no ha cambiado. Cuando encuentro a amigos y familia tras años de separación, nos reconocemos los unos a los otros.

Así ocurre con España. Mucho se ha filtrado desde la Guerra Civil de 1936, aún así, cuando veo a las familias trabajando juntas generación tras generación, la forma de vida rural, la Iglesia para mí representan la esencia de la España tradicional. No siento aflicción. La España tradicional que he amado en el pasado sigue viva y en buen estado en nuestros tiempos modernos.

Saludos,

Don

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