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Reflections on Spain

The Sherry Sister Cities of Spain

This is a tale of three sister cities that are about sixty miles south of Sevilla. They are El Puerto de Santa María (where my family and I lived for a while), Jeréz de la Frontera and Sanlúcar de Barrameda. The families in these three towns originated sherry wine, and continue to produce it. In the streets and plazas of these three towns, the distinctive odor of the wine comes wafting out of the windows of the towns' centuries old bodegas.

I remember that familiar aroma saturating the air when my young family and I would wend our way through narrow cobble stoned streets to reach our home in Puerto. The streets are flanked by bodegas stacked high with American oak barrels filled with aging wine.

On occasion, we would step out of our house in the old part of the city and head down the block to a "Deposito"- a small shop located in the corner of the Osborne bodega. There, for pennies, we could decant all the sherry we wanted into whatever container we brought. We usually took along an old La Casera bottle, or (heaven forbid) a glass liter coke bottle.

You see, sherry is normal white wine to the native of southern Spain. In fact, it is the best selling white wine in Spain. It is consumed as an aperitif with tapas, served with meals; mixed with La Casera to make a wine cooler; and is the beverage of choice at major ferias. One year I visited a fair in the hilltop town of Arcos de la Frontera, where it seemed that everyone, young and old, was consuming bottles of fino and manzanilla sherry as if they were Coke!

This scenario may sound incongruous to some of you, because the first and only exposure to sherry for many Americans was in their grandmother's parlor. There, with some graciousness she would serve sweet cream sherry from her crystal decanter. It was a sign of gentility and hospitality - an English convention from another era. Sherry was hardly what it is now in Spain, a crisp refreshing wine served with tapas. Now it is a fun loving drink for all.

Down the road from Puerto is the seigniorial town of Jeréz de la Frontera – the frontier referred to being the line between the Muslims and Christians which was breached in the 13th century when knights from northern Spain re-conquered the city. Some of their descendents have been residents of Jeréz for centuries, and own some of the fine sherry bodegas in the city!

Jeréz is an elegant place with orange-tree lined avenues; dozens of sherry bodegas; and stables for the fabled Andalucian breed of horses. One of my very favorite events in Spain is the Feria de Caballo / Horse Fair which occurs during the first week of May each year. Along with aficionados of authentic flamenco and bullfighting, horse lovers gather from around the world. Beautiful horses carry handsome young people in traditional costume as classic carriages drawn by magnificent teams pass by in parade.

May is also the same time of year when the flor of yeast reaches its peak inside the stacked sherry barrels. Particularly in the oceanside port of Sanlúcar de Barrameda the air is laden with the aroma of one wine: Manzanilla. It is the only place in the world where manzanilla is produced.

Manzanilla is the driest and most delicate of all fortified wines, with exceptional fragrance. It is a light pungent white table wine with just enough body to match the flavors of seafood and the enormous range of tapas for which Andalucians are so famous.

I am indebted to Javier Hidalgo, of the Bodega La Gitana, who provided much of the information about manzanilla. His cousin Juan Hidalgo is a good friend of ours and members of my family have visited the La Gitana bodega on several occasions.

I learned that Sanlucar's unique micro climate allows the palomino grapes to be aged under an extraordinarily thick layer of living organisms known as flor. The insulation provided by this flor forms a natural barrier between the wine and the air, producing a straw colored crystalline light white wine which is very low in acidity because any vestiges of oxygen dissolved in the wine must are absorbed by the flor.

The conditions necessary for the growth of the flor require the bodegas to be oriented toward the sea in a north-south direction so they will receive the sea breezes that help keep humidity consistently high. A barrel made of American oak is the best container in which to age manzanilla – and all sherries. The older the barrel the better. In Sanlúcar many of these barrels in current use have stayed in place since the bodegas were founded.

Within seconds of having been poured, Manzanilla's fresh and natural bouquet fills the air. Javier Hidalgo reported that in the late 19th and early 20th centuries, the whole town of Sevilla smelled of manzanilla in the early morning hours, for this was the time of the day when wine from Sanlúcar was delivered to the local taverns and grocery shops. Wine loaded onto boats in Sanlúcar was transported along the river Guadalquivir on the evening tide. On arrival at the port of Sevilla, the large barrels known as bocoyes would be loaded onto carts drawn by horses or mules for distribution around the city.

What distinguishes manzanilla from its close cousin fino, which is produced in Jeréz and El Puerto de Santa María, is the microclimate, unique to Sanlúcar. The same grapes harvested at the same time and transported a few miles to Jeréz de la Frontera produce the dry crisp wine called fino, which is not quite as light in flavor. That is because the inland climate is not tempered by Atlantic ocean breezes, as is Sanlúcar, so the flor does not grow with such profusion.

The next time you travel to southern Spain, be sure to visit the sherry sisters and their bodegas. You can enjoy the langostinos and August horse races on the beach in Sanlúcar, the port-side seafood cafes in El Puerto, or the horse fair and fine restaurants in Jeréz, and all of them enhanced by the taste of manzanilla and fino.

Best wishes for a pleasant summertime.

Don

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Ciudades Hermanadas por el Jerez

Ésta es la historia de tres ciudades hermanas situadas a unos cien kilómetros al sur de Sevilla. Son El Puerto de Santa María (en donde mi familia y yo vivimos una temporada), Jerez de la Frontera y Sanlúcar de Barrameda. Familias de estas tres poblaciones crearon el vino de jerez y continúan produciéndolo. Por las calles y plazas de estas tres ciudades se perciben bocanadas de característico olor a vino que escapan por las ventanas de las centenarias bodegas.

Evoco ese aroma familiar que saturaba el aire cuando mi joven familia y yo cruzábamos callejuelas empedradas de camino a casa en El Puerto. Calles que están flanqueadas por bodegas repletas de barriles de roble americano llenos del vino que envejece.

En algunas ocasiones, caminábamos una manzana de distancia desde nuestra casa en el casco antiguo a un "Depósito", un pequeño despacho de vinos situado en la esquina de la bodega Osborne. Allí, por unas pocas monedas, rellenábamos nuestro envase con la cantidad de vino deseado. Normalmente llevábamos una botella vacía de La Casera o (Dios nos libre) una botella de Coca-Cola de litro.

El vino de jerez es el vino blanco corriente para los andaluces. De hecho, es el vino blanco que mejor se vende en España. Se degusta como aperitivo con tapas, se sirve con las comidas, se mezcla con La Casera como bebida refrescante, y es la bebida preferida en las mayores ferias. Un año visité la feria de Arcos de la Frontera situada en la cima de un monte, ¡allí parecía que todos, jóvenes y mayores, consumían botellas de fino y manzanilla como si fueran Coca-Cola!

Este ambiente puede sonarles incongruente a algunos de ustedes, puesto que la única vez que muchos americanos han probado el jerez ha sido en el salón de la abuela donde ella delicadamente servía el jerez dulce con su redoma o vasija de cristal. Era signo de refinamiento y cortesía, unas convenciones inglesas de otros tiempos. El jerez tenía poco que ver con lo que es ahora en España, un vino refrescante y tonificante que se sirve con tapas. Ahora se ha convertido en un vino alegre y encantador para todos.

Carretera abajo desde El Puerto se encuentra la señorial ciudad de Jerez de la Frontera. La frontera se refiere a la línea que dividía a moros y cristianos y que fue rota en el siglo XIII por los señores cristianos del norte de España cuando reconquistaron la ciudad. ¡Algunos de sus descendientes han residido en Jerez siglos y siglos y son propietarios de algunas de las bodegas de vino de jerez!

Jerez es una ciudad elegante de avenidas adornadas con hileras de naranjos, docenas de bodegas de vino de jerez y yeguadas de afamados caballos Cartujanos y Españoles. Una de mis fiestas favoritas en España es la Feria del Caballo que se celebra todos los años durante la primera semana de mayo. Junto con aficionados al auténtico flamenco y al arte de la lidia se reúnen amantes de los caballos de todo el mundo. Atractivos jóvenes con trajes típicos cabalgan a lomos de hermosos caballos a la vez que numerosos carruajes clásicos desfilan con sus magníficos enganches de caballos.

El mes de mayo es también el momento del año cuando el manto de flor alcanza su punto álgido dentro de los botas de vino de jerez. En el puerto marítimo de Sanlúcar de Barrameda el aire está impregnado con el aroma característico de otro vino: la manzanilla. Es el único lugar del mundo donde se elabora este vino.

La manzanilla es el vino encabezado más seco y delicado de todos, con una fragancia excepcional. Es un vino blanco de mesa ligeramente ácido con suficiente cuerpo para bien acompañar los sabores del marisco y de una enorme variedad de tapas que consagran la reputación de la cocina andaluza.

Me siento en deuda con Javier Hidalgo, de la Bodega La Gitana, que me ha proporcionado mucha de la información de la que dispongo sobre la manzanilla. Su primo Juan Hidalgo es un buen amigo nuestro y miembros de mi familia han visitado la bodega La Gitana en varias ocasiones.

He sabido que el exclusivo microclima de Sanlúcar permite que las uvas palomino envejezcan bajo una capa extraordinariamente espesa de organismos vivos conocidos como flor. El aislamiento que esta flor proporciona crea una especie de barrera natural entre el vino y el aire, produciendo un vino blanco pajizo, ligero y de escasa acidez puesto que cualquier vestigio de oxígeno disuelto en el mosto es absorbido por la flor.

Las condiciones necesarias para el crecimiento de esta flor requieren que las bodegas estén orientadas al mar en dirección norte-sur y que así reciban el efecto de las brisas marinas que ayudan a mantener un alto porcentaje de humedad en el ambiente. Las botas, de roble americano, son el recipiente más adecuado para envejecer la manzanilla y todos los vinos de jerez. Cuanto más vieja sea la bota, mejor. En Sanlúcar, muchas de estas botas que se usan en la actualidad han permanecido en el mismo sitio desde que se fundaran las bodegas.

Al cabo de unos segundos de servirla, el bouquet fresco y natural de la manzanilla llena el ambiente. Javier Hidalgo nos cuenta que, entre finales del siglo XIX y principios del XX, la ciudad de Sevilla al completo olía a manzanilla con las primeras luces de la mañana ya que era a estas horas cuando se despachaba el vino de Sanlúcar en las tabernas y tiendas de ultramarinos. El vino cargado en barcos en Sanlúcar viajaba por el río Guadalquivir con la marea de la tarde. A la llegada al puerto de Sevilla los grandes toneles llamados bocoyes se cargaban en los carros tirados por caballos o mulas y se distribuían por la ciudad.

Lo que distingue la manzanilla del fino, su primo hermano elaborado en Jerez y El Puerto de Santa María, es el microclima, exclusivo de Sanlúcar. Las mismas uvas recogidas en las mismas fechas y transportadas unos pocos kilómetros allá a Jerez de la Frontera producen el vino seco y tonificante llamado fino, que no es de sabor tan ligero. Eso se debe a que el clima de la campiña no recibe la influencia de las brisas del océano Atlántico como ocurre en Sanlúcar y así la flor no crece con tanta profusión.

La próxima vez que viaje al sur de España, no olvide visitar las hermanas del jerez y sus bodegas. Podrá disfrutar de los langostinos, de las carreras de caballos en la playa de Sanlúcar en pleno agosto, de las marisquerías de la ribera de El Puerto o de la feria del caballo y de los excelentes restaurantes de Jerez, todo ello realzado por el sabor de la manzanilla y el fino.

Mis mejores deseos para una agradable época estival,

Don

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