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Reflections on Spain

Espíritu de Generosidad

The abiding aspect of the holiday season, beyond the hustle and bustle of buying presents, is the hospitality you share with your family, friends and strangers. What most faiths hold in common is an affirmation of our capacity for generosity, even in times of turmoil and war - whether it be in Bethlehem many centuries ago, or in the Amish town which sustained such loss this fall.

One example of this goodness and hospitality that has affected me deeply is the life of Don Ignacio Millán, whom I met in 1973. He was a frail ascetic Spanish nobleman born in the 19th century. It was hard to tell an exact age when looking into the face of one who had endured first the religious persecution of the 1920s; then the hunger and devastation of the Spanish Civil War, where almost one third of the male population was slain; and finally the deprivation of World War II and its aftermath of political and economic isolation.

I first met Don Ignacio at his bedside in Villa Ballena - the House of the Whale. I was with my good friend Pedro Diaz, and we were looking for a site to hold weekend retreats which I led as a Navy chaplain stationed at the naval base in Rota. I first met Pedro at a Spanish class he was teaching on the Base. He was a warm and expansive man with a great love for Americans.

Villa Ballena was an unpretentious but elegant retreat house located on the beach of Chipiona. At that time it was a modest fishing village. As we stepped to the door of Don Ignacio's dwelling, we could hear the waves lapping around the pre-Christian light house, which was just a few yards away. I could even see the surf swelling over the remnants of Phoenician stone fish traps near its base.

Bundled up for the chilling winds, Pedro and I rapped on the glass pane of the front door of the villa. A widow, dressed in traditional black, came to the door and, when we told her our mission, led us to a bedroom at the end of the main tile-clad corridor.

The frail figure of Don Ignacio, suffering from influenza, rose from his sick bed and bowed graciously. "You are especially welcome," he said humbly, "I will forever be grateful for the Americans who brought food to our little town of Chipiona when we were hungry."

After we described the purpose of our visit, Don Ignacio, without hesitation offered me Villa Ballena as the site for Credo Weekends. He said that all he wanted was $1 per person for the four day retreat! As he bid us goodbye, he said "I am honored to have an opportunity to give back what we have received."

The Villa has an interesting history. As was the custom for all young men of means, Don Ignacio and his brother were privileged to attend the month-long Ejercicio Spiritual - the Spiritual Exercises of Ignacio de Loyola. The Millán brothers were so moved by the experience that they vowed to extend the blessing they had received to the less fortunate fishermen of the town. Sparing no expense, Don Ignacio joined with his brother, an architect, to build Villa Bellena.

It was a splendid retreat house, clad in Moorish tiles, built to nourish the souls of Don Ignacio's humble neighbors, including their children whom he welcomed to enjoy the beach in the summer. Over the years the structure became a haven for many spiritual seekers and a place of refuge for Christians persecuted by the anti-clerical regime that governed Spain in the 1920s.

As he welcomed the Americans Sailors and Marines and members of their families into his house during the ensuing months, Don Ignacio could see his dream fulfilled in yet another way. Once more he was helping common sea-faring people in their search for the love of God and new life.

Two widows, Rosario and Catalina, prepared simple and hearty meals for the sailors, and Don Ignacio wearing a vest and black bowtie, typical of local waiters, served the sailors elegantly. Sometimes between meals, the aged gentleman would slip out to drive to Seville 70 miles away, where he would visit the elderly folks who lived in another structure he and his brother had built to serve their less fortunate neighbors. Of course, many of the residents were younger than he.

Don Ignacio insisted upon only one thing: that each of his Navy guest's names would be entered in a ledger that listed all those who went on a retreat at Villa Ballena over the years. At the end of each retreat, after they had rolled up their sleeping bags to prepare for their return to the base, each sailor and marine would pause by a small table where frail Don Ignacio sat with his timeworn register. With a sense of deep satisfaction evident to all, the holy man entered their names alongside the hundreds of Spaniards who had come before.

Once he told me how impressed he was that the American young people showed such seriousness during the retreat, wistfully observing that this was not always the case with modern Spanish youth. As we walked along the beach one day I asked Don Ignacio whether he had ever been married. He looked into my face with a twinkle in his eyes and answered, "Who would ever want to marry me? I give away all that I have."

Indeed, this was so, for as the years passed by, he even offered to give me Villa Ballena as a permanent residence for ministry to the Naval Base. Tempting as the offer was, I was not at a point in my journey where I could consider such a radical move.

A few years later I tried to contact to Don Ignacio in Sevilla. I received the following handwritten note, "I write you to communicate with all regrets and deep feelings that unfortunately, and surely because God wanted him by His side, seven months ago, the good and saintly Don Ignacio died. He has left a trail of good deeds behind that all of us will never forget. He was a man of exemplary conduct, sharing, humble, charitable, diligent, generous, modest, virtuous. If you knew him I suppose it is unnecessary to continue listing his praises. The general opinion was that he was a saint."

A few years later Don Ignacio's gracious structure, Villa Ballena, fell to the wrecker's ball in order to make room for another anonymous beachfront condominium. I returned 18 years later with my son Jonathan and could not find a trace.

But does that really matter? Thirty years later the light of Don Ignacio's generosity and humility abides with me, and with many of the sailors and marines who had the privilege of knowing him. Don Ignacio's life is a reminder that the acts of kindness and generosity you express toward others during this holiday season have a life of their own. You make it a better place for all of us.

My family and I wish a warm and satisfying Holiday Season with those whom you love.

Felices Fiestas

Don

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Espíritu de Generosidad

El aspecto más perdurable de las fiestas navideñas, más allá del ajetreo y actividad que representan las compras, es la hospitalidad que se ofrece a la familia, amigos y extraños. Lo que la mayor parte de los creyentes tienen en común es el convencimiento de la capacidad del ser humano de ser generoso, incluso en tiempos de caos y guerra, ya sea en Belén muchos siglos atrás ya sea en el pueblo Amish que sufrió tan horribles pérdidas este pasado otoño.

Un ejemplo de esta bondad y hospitalidad que me ha llegado hasta lo más profundo es la vida de don Ignacio Millán, a quien conocí en 1973. Don Ignacio era un anciano ascético de familia noble española que nació en el siglo XIX. Era difícil calcularle edad exacta mirándole a los ojos que reflejaban el sufrimiento de la persecución de los años veinte, posteriormente el hambre y la desolación de la Guerra Civil española, en la que casi un tercio de la población masculina pereció, y finalmente la privación de la Segunda Guerra Mundial y sus repercusiones de aislamiento político y económico.

Conocí a don Ignacio mientras yacía en su cama de Villa Ballena. Me encontraba con mi buen amigo Pedro Díaz, y buscábamos un lugar para celebrar retiros de fin de semana que yo dirigía siendo entonces capellán de la Armada americana destinado en la base naval de Rota. Anteriormente había conocido a Pedro en una clase de español que enseñaba en la base. Pedro era un hombre cálido y abierto que apreciaba mucho a los americanos.

Villa Ballena era una casa de retiro sin grandes pretensiones pero elegante situada frente a la playa de Chipiona, un modesto puerto de pescadores por entonces. Desde la vivienda de don Ignacio se oía cómo las olas rompían contra el antiguo faro de la era pre-cristiana que se erigía unos metros más allá. Se apreciaba incluso cómo la marea mojaba a sus pies los restos de los corrales de origen fenicio.

Envueltos en nuestros abrigos por los fríos vientos, Pedro y yo dimos unos golpecitos sobre la hoja de cristal de la puerta principal de la villa. Una viuda, vestida de típico negro, se acercó a la puerta y cuando le contamos nuestra misión, nos llevó a un dormitorio al final del pasillo principal decorado con azulejos.

La frágil figura de don Ignacio, que sufría una gripe, se incorporó desde su cama y se inclinó educadamente. 'Sean muy bienvenidos' dijo humildemente, 'siempre les estaré agradecido a los americanos que trajeron comida a nuestro pueblo de Chipiona cuando padecíamos tanta hambre.'

Después de explicar la razón de nuestra visita, don Ignacio, sin dudarlo, me ofreció Villa Ballena como lugar para nuestros fines de semana de Credo. ¡Dijo que sólo pedía un dólar por persona por cuatro días de retiro! Mientras se despedía de nosotros, nos dijo 'me siento dichoso de poder devolver lo que hemos recibido.'

La villa tenía una historia interesante. Como era costumbre entre los jóvenes con posibles, don Ignacio y su hermano tuvieron el privilegio de asistir a los Ejercicios Espirituales de San Ignacio de Loyola durante todo un mes. Los hermanos Millán se conmovieron tanto por la experiencia que se comprometieron a extender la bendición que habían recibido a los menos afortunados pescadores del pueblo. Don Ignacio y su hermano, que era arquitecto, no escatimaron gastos y construyeron Villa Ballena.

Era una espléndida casa de retiro, decorada con azulejos de estilo árabe, construida con el fin de robustecer las almas de los humildes vecinos de don Ignacio incluyendo a los niños a quien acogía para que disfrutaran de la playa en verano. Con el paso del tiempo el edificio se convirtió en refugio de muchos con inquietudes espirituales y un lugar de cobijo para los cristianos perseguidos por el régimen anticlerical que gobernó España en los años veinte.

A la vez que iba recibiendo a marineros y marines americanos y a los miembros de sus familias en su casa en los meses siguientes, don Ignacio iba viendo que su sueño se convertía en realidad de una manera insospechada. Una vez más ayudaba a la sencilla gente de mar en su búsqueda del amor a Dios y una nueva vida.

Dos viudas, Rosario y Catalina, preparaban comidas sencillas y abundantes para los marineros, y don Ignacio vestido con un chaleco y una pajarita negra, típica vestimenta de los camareros de la zona, servía a los marineros elegantemente. A veces entre comidas, este avejentado caballero se ausentaba para conducir hasta Sevilla, a unos ciento quince kilómetros de distancia, donde visitaba a los ancianos que vivían en otra residencia que su hermano y él construyeron para asistir a los menos afortunados. Por supuesto, muchos de los residentes eran más jóvenes que él.

Don Ignacio insistía sólo en un punto: que cada uno de los nombres de los huéspedes de la Armada americana se incluyera en un libro en el que constaban todos los de los que habían estado de retiro en Villa Ballena a través de los años. Al final de cada retiro, y después de que recogieran los sacos de dormir preparados ya para volver a la base, cada marinero y cada marine se detenía en una mesita donde el delicado don Ignacio estaba sentado con su viejo registro. Con honda satisfacción visible a todos, el buen hombre escribía los nombres junto al de los cientos de españoles que habían estado allí antes.

Una vez me comentó lo impresionado que estaba con la seriedad que los jóvenes americanos demostraban durante los retiros; tristemente no era ése el caso de muchos de los jóvenes españoles. Mientras caminábamos un día por la playa le pregunté a don Ignacio si alguna vez había estado casado. Me miró a la cara y guiñando el ojo me respondió: '¿Quién se va a querer casar conmigo? Doy todo lo que tengo.'

Y así era, tal como él mismo decía, con el paso de los años incluso me ofreció Villa Ballena como mi residencia permanente en mi labor de capellán de la Base Naval. Tan tentadora como la oferta era, yo no me encontraba en un momento en el que podía aceptar un cambio tan radical.

Unos años después intenté contactar con don Ignacio en Sevilla. Recibí la siguiente nota escrita a mano: 'Le escribo para comunicarle con profundo dolor y pesar que desafortunadamente e innegablemente porque Dios lo ha llamado a su lado, el buen y santo don Ignacio falleció hace siete meses. Detrás ha dejado una estela de buenas obras que ninguno de nosotros podrá olvidar. Fue un hombre de conducta ejemplar, dadivoso, humilde, caritativo, diligente, generoso, modesto, bondadoso. Si usted lo conoció imagino que no es necesario continuar enumerando sus virtudes. La opinión general es que este hombre ha sido un santo.'

Unos años más tarde la casa de don Ignacio, Villa Ballena, fue derruida para construir otro anónimo edificio de apartamentos frente a la playa. Regresé a los dieciocho años con mi hijo Jonathan y no encontramos ni rastro de ella.

Pero ¿importa eso en realidad? Treinta años después la luz de la generosidad y humildad de don Ignacio brilla en mí y en muchos de los marineros y marines que tuvieron el privilegio de conocerlo. La vida de don Ignacio es un recordatorio de que la bondad y generosidad que se comparta con los demás durante estas fechas navideñas tienen vida propia. Así se construye un mundo mejor para todos.

Mi familia y yo os deseamos unas cálidas y gratificantes Navidades con vuestros seres queridos.

Felices fiestas

Don

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