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Reflections on Spain

Continuity

It was dusk that evening in early June -- about 1000 PM. I stood on the beach where the Guadalquivir River merges with the Atlantic Ocean and watched the last group of pilgrims disembarking from the barge that had brought them as a group from the La Doñana marshlands on the other side.

They reassembled their procession and proceeded down the beach toward their homes in the village of Bonanza. It was led by a man holding high a cross. Next, on foot, came a small group of other men who must have been the town fathers, or the leaders of the religious brotherhood devoted to the romero. They were followed by a group of men of all ages mounted on beautiful Andalucían horses - and I mean all ages.

For me as a father, the most poignant scene was a little boy, aged 3, who was riding confidently next to his father on his own full sized horse. His father leaned over in his saddle and kissed his son, so proud that his son was now a full-fledged part of the procession of young horsemen.

The procession continued with a group of men and women singing devotional songs to La Paloma - the White Virgin of El Rocío. Several walked with long silver encrusted staffs. They preceded a wooden cart bearing a 'float' of their local Virgin pulled by some of the stronger men, with some women on the other end pushing to help it along in the waterside sand. They were followed by three pairs of magnificent oxen, and most of the rest of the people of the village.

They were a part of the El Rocío pilgrimage, in which each year up to a million ordinary people, as well as gypsies in colorful carts, converge on the remote town of El Rocío. They sing and dance, flamenco songs fill the air -- all leading up to the climactic moment when the 'La Paloma' (the Dove) -- the White Virgin emerges from the church. Some women break into tears and sing mournful saetas; others hold their infants and little children up to touch the Virgin so that they may be blessed by her presence.

Then it is over for another year. The people return home by bus, cart or van singing and visiting with one another. It is a very communal event, which has been going on for over a thousand years - some anthropologists maintain that the origin of this annual gathering is pre-Christian! The liturgical rhythm of the centuries is reenacted each year, and will be for years to come. That little boy on horseback will grow into a young man, then a father, and then perhaps a leader of the brotherhood with his son by his side.

What makes the scene even more remarkable is that 500 years ago this sleepy sherry town was the center of the expansion of the Spanish Empire to the New World! In the first five years of the 16th century between 300 to 400 ships set sail from this bustling port (including those of Columbus and Amerigo Vespucci).

For over 200 years, caravels bound for the Indies would cast off their moorings and head into the treacherous Atlantic from Sanlúcar. Many ships returned laden with treasure in their holds. All the gold was weighed in the neighboring town of Bonanza before being sent up the river to Sevilla. Now Bonanza's glory days are over. It is just a little village -- the final destination of the small group of pilgrims I saw processing down the beach.

Another example of continuity is the stately house in which we spent the month of June. It was built by a sherry family about 100 years ago - with its high ceilings, marble floors, tiled kitchens and patios overflowing with cascades of Bougainvillea. There was even a small lemon tree against the white wall, laden with fruit ? to the delight of my grand children.

The delightful landlady, María, welcomed us with such grace. She and her five sisters had grown up within these walls. Her husband Miguel told us how he used to come by to see her when she was a very young lady. One thing led to another and now they are a married couple of 40 years or more. He went on to say that his forebears were among the 24 knights who liberated the neighboring sherry town of Jerez de la Frontera from the Moors in the 13th C. His family has been in the area ever since.

We dropped by to see our friend Juan Hidalgo, whose family has been making sherry since 1792 when they came down from the Basque Country. Originally, they were interested in refining salt, but fortunately for all of us they decided to plant vineyards of palomino grapes that now yield La Gitana manzanilla -- the overwhelming favorite wine of Andalucíans at the famous spring fair in Sevilla. Juan showed me and some of my family the bodegas with their endless rows of black American Oak barrels full of the juice of the manzanilla grapes now mellowing into the celebrated wine.

Rumor has it that when the handful of emaciated survivors of Magellan?s round the world voyage finally arrived back to Sanlúcar, the first thing they asked for was a healing glass of manzanilla. Of course the story is apocryphal, since that type of wine did not exist at the time! However, we do know that the officers and men of the fleets of Lord Wellington and Napoleon depended upon the Hidalgo family to replenish their supplies of wine.

When Juan showed me the office of his older brother, Luis, who now heads the company, it was if we were stepping back in time. It was the same airy, beautifully tiled office that his father and grandfather occupied when they directed the company. Among the gallery of family members whose pictures were mounted on the wall was a portrait of Luís's and his grandfather. The family resemblance was uncanny!

One final tale - and to me the most engaging. If you visit Sanlúcar in the summer, you will be surrounded by small swarms of young teenagers buzzing around on their 'motos' (motor bikes). They seem to be everywhere, the boys and girls moving together in groups. My Spanish friend explained that they are only repeating the tradition of their parents who do much the same thing - going to their favorite café to visit with their same friends year after year. When these young people were much younger they were with their parents in the cafes and played together around the tables. Now they are coming of age.

I find the thought of such continuity very appealing. This stability may be what first drew me to the culture of Spain so many years ago -- experiencing families who ties go back for hundreds of years. Kids who grow up bonding with the same friends from infancy have no need to posture at the Malls pretending to be what they wished they were. Their friends are life-long. They know who they are.

Except for small pockets of rural America, this is not our experience here in the United States. We do not have the continuity that an age-old culture holds as a common trust. My grandparents were immigrants from Yorkshire, Ulster and Armenia. My wife's are from Holland and Friesland. Our kids have quite the combination of genes!

My family has been enriched by our immersion in different cultures and ways of life. The experience fosters a certain flexibility of worldview. On the other hand, we have not experienced what traditional Spaniards enjoy: that continuity and grounding which comes from living together for generations. As in a close family, many things are mutually understood in a society such as theirs. It encourages a sense of order.

A balance between flexibility and continuity serves us well. There is strength in this fusion of different ways of life. Had my family not come from varying backgrounds, and had we not been willing to live in many different cultures, we never would have discovered the traditions of Spain. In fact, the concept of La Tienda would never have come into being! As in many things, I am grateful for both ways of life - their blending is a wonderful thing.

My best to you and your family,

Don

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Continuidad

Anochecía aquel día de principios de Junio, eran alrededor de las diez de la noche. De pie en la la playa donde el río Guadalquivir vierte sus aguas al océano Atlántico, observé al último grupo de romeros desembarcar de la barcaza que los había traído desde las marismas de Doñana, al otro lado de la ribera.

La hermandad se reagrupó entonces y todos comenzaron a caminar por la playa hasta sus casas en Bonanza. Iban precedidos de un hombre que alzaba una Cruz. Lo seguía a pie un pequeño grupo de hombres. Debía de tratarse de personajes locales relevantes o de la Junta directiva de la hermandad rociera. Detrás de ellos, un grupo de hombres de todas las edades, y subrayo de todas las edades, cabalgaba a lomos de hermosos caballos de raza española.

Para mí, como padre que soy, la escena más conmovedora fue la de un chiquillo de unos tres años que confiadamente montaba su propio caballo, tan grande como los otros, junto a su padre. El padre se le acercó y lo besó, orgulloso de que su hijo formara ya parte integrante del desfile de jóvenes jinetes.

La procesión continuaba con un grupo de hombres y mujeres que cantaban canciones de alabanza a La Blanca Paloma, la Virgen del Rocío. Algunos de ellos caminaban con varas de mando de plata con filigranas. Todos iban delante del carro que portaba la imagen de la Virgen de la hermandad. Los hombres más fuertes lo arrastraban y algunas mujeres lo empujaban desde atrás para ayudar a que atravesara la arena mojada. Los seguían tres parejas de magníficos bueyes y la mayoría de la gente del barrio.

Eran parte de la romería que se concentra en la remota aldea del Rocío, en la que cada año se congregan más de un millón de personas, muchas vestidas con trajes de corto o de gitana y abordo de carretas multicolores.

Todos cantan y bailan, las sevillanas suenan por doquier precediendo el momento de clímax en el que 'La Blanca Paloma', la Virgen, es sacada en hombros de la ermita. Algunas mujeres rompen en llanto y entonan quebradas saetas; otras alzan a sus hijos pequeños en brazos para que toquen a la Virgen y que ésta los bendiga con su presencia.

Entonces todo termina otro año más. La gente regresa a casa en autobuses, carretas o vehículos propios cantando y departiendo con los otros. Es un acontecimiento en el que todo se comparte y que se ha venido celebrando desde hace más de mil años. ¡Algunos antropólogos sostienen que los orígenes de esta celebración es anterior a la Era Cristiana!

El ritmo litúrgico de siglos se repite cada año y se seguirá repitiendo en años venideros. Aquel joven jinete se convertirá en muchacho y más tarde en padre, e incluso quién sabe si en uno de los directivos de la hermandad al que acompañe su propio hijo.

¡Lo que hace la escena más atractiva si cabe es que hace 500 años este tranquilo pueblo vinatero de Sanlúcar fue centro de la expansión del Imperio Español en el Nuevo Mundo! En los primeros cinco años del siglo XVI entre trescientas y cuatrocientas naves zarparon de este bullicioso puerto, incluyendo las de Cristóbal Colón y Americo Vespucio.

Durante más de doscientos años, las carabelas que se dirigían a las Indias soltaban amarras y se adentraban en el traicionero Atlántico desde Sanlúcar. Muchos barcos volvían cargados de tesoros en sus bodegas. Todo el oro era pesado en el barrio de Bonanza antes de enviarse río arriba hacia Sevilla. Los días de gloria de Bonanza ya pasaron. Ahora es sólo un humilde barrio, el destino final de un pequeño grupo de romeros que un día yo viera procesionar por la playa.

Otro ejemplo de continuidad es la casa señorial en la que mi familia y yo nos alojamos el pasado mes de Junio. Fue construida por una familia vinatera hace alrededor de cien años, de altos techos y suelos de mármol, cocinas alicatadas y patios rebosantes de cascadas de buganvilla. Había hasta un pequeño limonero junto a una pared encalada, repleto de limones para deleite de mis nietos.

La encantadora dueña, María, nos dio la bienvenida con singular gracejo. Tanto ella como sus cinco hermanas habían crecido entre estos muros. Su marido, Miguel, nos contaba que venía a verla cuando era tan sólo una jovencita. Una cosa llevó a otra y ahora llevan casados cuarenta años o más. Miguel nos siguió relatando que sus antepasados fueron de los veinticuatro caballeros que, en el siglo XIII, liberaron de los moros a la vecina Jerez de la Frontera, ciudad que da nombre al famoso vino. Su familia ha vivido en la zona desde entonces.

Hicimos una visita a nuestro amigo Juan Hidalgo, cuya familia lleva dedicándose a la producción de vino desde 1792 cuando llegó del País Vasco. Originalmente, pensaron dedicarse al refinado de sal, pero afortunadamente para todos nosotros decidieron cultivar viñas de uva palomino que ahora producen la manzanilla La Gitana, el vino preferido por una abrumadora mayoría de los andaluces que visitan la famosa feria de primavera de Sevilla. Juan nos mostró a mi familia y a mí las bodegas que albergan un sinfín de botas de roble Americano llenas de jugo de uva que madura hasta convertirse en el afamado vino.

Cuentan por ahí que cuando el puñado de consumidos supervivientes del viaje que Magallanes hiciera alrededor del mundo finalmente llegara a Sanlúcar, lo primero que pidió fue un reconfortante vaso de manzanilla. Por supuesto se desconoce el autor de este rumor ¡puesto que este tipo de vino no existía entonces! Sin embargo, sí sabemos que los oficiales y la tripulación de la flota de Lord Wellington y Napoleón dependían de la familia de Hidalgo para reponer las provisiones de vino.

Cuando Juan me enseñó el despacho de su hermano mayor, Luís, que ahora dirige la empresa, fue como si retrocediéramos en el tiempo. Era el mismo amplio despacho bellamente alicatado con azulejos antiguos que su padre y su abuelo ocuparan en los años en que dirigían la empresa. Entre la galería de retratos de familia que colgaban de las paredes se hallaba el del abuelo de Luís. ¡El parecido entre ellos era extraordinario!

Una última historia, y para mí la más atractiva: si visita usted Sanlúcar en verano, se verá rodeado de enjambres de adolescentes en sus ensordecedoras motos (o ciclomotores). Parecen estar en todos sitios: chicos y chicas que se mueven en grupo.

Mi amigo español me explicó que estos sólo repiten la tradición heredada de sus padres que hacen algo muy parecido, ir a su bar preferido a charlar con los mismos amigos de siempre año tras año. Cuando estos chicos eran más pequeños, se sentaban con sus padres en los bares y jugaban juntos alrededor de las mesas. Ahora ya son mayores.

En mi opinión, el hecho de tal continuidad resulta muy atractivo. Esta estabilidad, posiblemente fuera lo que en un principio me atrajo de la cultura de España hace ya tantos años, y a conocer a familias cuyos orígenes se remontan a cientos de años. Los muchachos que crecen junto a los amigos de siempre no tienen la necesidad de aparentar en los centros comerciales fingiendo ser lo que no son. Sus amigos son de por vida. Ya saben cómo y quiénes son.

Excepto para el menguado bolsillo de la América rural, ésta no es la realidad que conocemos aquí en Estados Unidos. No tenemos la continuidad que ostenta como bien común una cultura de siglos .Mis abuelos fueron inmigrantes de Yorkshire, Irlanda y Armenia. Los de mi esposa llegaron de Frisia y otras zonas de Holanda. ¡Nuestros hijos tienen una interesante mezcla de genes!

Mi familia se ha enriquecido al sumergirse en diferentes culturas y maneras de vivir. La experiencia fomenta una cierta flexibilidad de nuestra visión del mundo. Pero por otro lado, no hemos gozado de lo que gozan los españoles más tradicionales: esa continuidad y arraigo que vienen dados de vivir juntos generación tras generación. Como en una familia unida, muchas cosas se sobreentienden en una sociedad como la suya. Esto fomenta el sentido del orden.

El equilibrio entre flexibilidad y continuidad nos hace bien. Hay fuerza en esta fusión de diferentes maneras de vivir. Si mi familia no hubiera tenido tan variados orígenes, y no hubiera estado dispuesta a vivir en culturas muy diferentes, no habría descubierto las tradiciones de España. De hecho, ¡no habríamos concebido el concepto de La Tienda! Entre otras muchas cosas, me siento satisfecho con esas dos maneras de vivir, esa mezcolanza es algo maravilloso.

Los mejores deseos para su familia y para usted,

Don

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