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Reflections on Spain

Easter in Spain

About this time every year, I get impatient dealing with the ice and frost on my windshield - it is a lingering reminder of winter. Then, when I look beyond the glass and notice buds sprouting on the stark branches of the roadside trees, I feel happy and energized. Here in Williamsburg there will be sunny daffodils and forsythias; then elegant dogwoods in the woods, followed by a blaze of azaleas as winter fast becomes a faded memory.

I am sure that my feeling is not unique -- the arrival of spring has always had spiritual dimension for all humanity. Our spirits revive when we experience the earth renewing herself - whether it be the shoots of the first bulbs pushing through the soil, or the pink or white flowers adorning the fruit trees.

Those of us who are of a religious nature express our appreciation of renewal in our celebration of Easter or Passover. (In the Spanish language the word for these holiest of holidays for Jews and Christians is the same, Pascua) In America, some will stay up for an Easter Vigil at their church, or will get up at dawn for a community Sunrise Service. Since Spaniards have so much older traditions upon which to draw, these community observances are more deeply ingrained in their culture.

I remember one night during Holy Week many years ago in El Puerto de Santa Maria. In the middle of the night I was standing with Ruth and our five year old son in his darkened bedroom watching through the wrought iron grille of the window as a silent procession wended its way down the cobblestone street of our town. Our son had been awakened by muffled drums and the shuffle of the feet of a religious brotherhood, silently and faithfully performing their annual ritual.

Another time I witnessed a Corpus Christi procession in the seaside town of Sitges. The streets of the route were paved with flower petals arranged in elaborate symmetrical designs - curiously, the origin of the floral patterns of this Christian celebration must have come from a distant Moorish past.

Of course, this kind of community celebration group is not confined to springtime. All over Spain in early January children crowd the streets to welcome the procession of the Three Kings -- one of whom was always dressed as a Moor -- as they enter the town on horseback distributing candy to the children. In all of these occasions, Holy Week, Corpus Christi and Three Kings Day townspeople from all sorts of backgrounds are gathered in a community celebration.

The most significant expression of this traditional kind of observance is the pilgrimage route of the Camino de Santiago, a pathway that people of all sorts have trod for over one thousand years. It stretches across northern Spain from The Pyrenees of France to the windswept shores of Galicia where it is believed that in the holy city of Santiago de Compostela lay the bones of St James.

In a way one could call all of us pilgrims; it is a good metaphor for our travel through life. My wish for you this spring is that you to stop to savor the renewal of life around you in nature or in your spiritual journey. May your spirit be lifted during this special time of year.

Tu amigo

Don

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Pascua Florida en España

Cada año, alrededor de estas fechas, me impacienta tener que lidiar con el hielo y la escarcha de mi parabrisas; es un recordatorio que queda del invierno. Pero luego miro a través del cristal y veo brotes saliendo de las ramas desnudas de los árboles de la carretera, y me siento feliz y lleno de energía. Aquí en Williamsburg habrá alegres narcisos y forsitias; más tarde elegantes cornejos en el bosque, seguidos de una explosión de azaleas, y el invierno se convierte rápidamente en un recuerdo marchito.

Estoy seguro de que mis sentimientos no son fuera de lo común. La llegada de la primavera siempre ha tenido una dimensión espiritual para toda la humanidad. Nuestros espíritus reviven cuando experimentamos la tierra renovándose, ya sea en los brotes de los primeros bulbos saliendo de la tierra o en el rosa o blanco de las flores que adornan los árboles frutales.

Los que somos de naturaleza religiosa expresamos nuestra apreciación por la renovación en nuestra celebración de Pascua o Pascua Judía. (La palabra para esta celebración tan sagrada para los judíos y los cristianos comparte la misma palabra, pascua, en castellano.) En América, algunos velan por una Vigilia de Pascua en sus iglesias, o se levantan al amanecer para asistir a un Servicio de Amanecer comunitario. Como los españoles tienen tradiciones mucho más antiguas que pueden utilizar, estas ceremonias comunitarias están arraigadas más profundamente en su cultura.

Recuerdo una noche durante la Semana Santa hace muchos años en El Puerto de Santa María. En mitad de la noche, estaba con Ruth y nuestro hijo de cinco años en su habitación oscurecida, mirando a través de la reja de hierro forjado de la ventana mientras una procesión silenciosa avanzaba por la calle empedrada de nuestro pueblo. Nuestro hijo se había despertado con los sonidos sordos de los tambores y el ruido de los pasos de una hermandad religiosa que llevaba a cabo con silencio y fe su ritual anual.

Otra vez vi una procesión de Corpus Cristi en el pueblo marítimo de Sitges. Las calles del recorrido estaban cubiertas de pétalos de flores colocados en elaborados diseños geométricos. Curiosamente, el origen de los dibujos florales de esta celebración cristiana debe de proceder de un distante pasado árabe.

Por supuesto, este tipo de celebración comunitaria no se reduce a la primavera. En toda España, a principios de enero los niños llenan las calles para dar la bienvenida a la procesión de los Reyes Magos - uno de los cuales siempre va vestido de moro - cuando entran en la ciudad a caballo dando caramelos a los niños. En todas estas ocasiones, Semana Santa, Corpus Christi y Reyes Magos, gentes de todo tipo de condición se reúnen en una celebración comunitaria.

La expresión más significativa de este tipo de ceremonia tradicional es la ruta de peregrinaje del Camino de Santiago, un camino que gente de toda clase ha recorrido durante más de mil años. Se extiende a lo ancho del norte de España de los Pirineos franceses a las alborotadas costas de Galicia donde se cree que en la ciudad santa de Santiago de Compostela reposan los restos de Santiago.

De alguna manera se nos podría llamar a todos peregrinos; es una buena metáfora para nuestro viajar por la vida. Mi deseo para ti esta primavera es que te detengas a saborear la renovación de la vida a tu alrededor en la naturaleza o en tu viaje espiritual. Que tu espíritu se eleve durante este momento especial del año.

Tu amigo

Don

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