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Reflections on Spain

Authentic and Natural

¡Feliz Dia de los Tres Reyes!

We are catching our breath at Tienda, now that the Christmas rush has subsided, and the Three Kings have left their gifts (after pausing to feed their camels from the straw they found in the little Spanish children's shoes!). Thanks to your enthusiastic support Tienda had another banner year -- despite the disruption of historic hurricane Isabel, which left us surrounded by large fallen trees and without electric power for more than a week. My favorite hurricane story is how, in the aftermath of the devastation, a Tienda friend here in Williamsburg turned misfortune into a fiesta by setting up his free-standing paella grille and serving a huge paella to his hungry neighborhood which was without electricity.

Now is our favorite time when we do what we really love -- selecting artisan products from the Spanish countryside to share with you. As I surveyed the possible products we might select, I was reminded of another trait that contrasts the North American and Spanish cultures. I discovered that in Spain there are sixteen different certifications of organic (they call it "ecological") products. There is a separate set of standards for each of the autonomous regions, except one!

The reason for this is that Spaniards do not automatically think of themselves as part of a national unit, as we do when we proudly fly the Stars and Stripes. Their identity is in terms of their family roots and their ancestral region. Rather than employing a generic national term (as we would "American"), Spaniards are apt to identify a product by its local source. For example: Queso Zamorano or Manchego is cheese made in Zamora or La Mancha; Pimentón de La Vera is paprika grown in the tiny river plane of La Vera; Turrón Jijona o Alicante is made in the small town of Jijona, Alicante; or jamón de Jabugo is Iberian ham cured in the village of Jabugo).

In contrast we feel it makes sense to have a unified standard for the entire nation, so we recently passed a law defining which products could claim to be "organic." Standardization is an efficient way of ordering commerce for a vast area such as the United States, and we have perfected this approach with national brands, hotel chains and fast food outlets, for example.

But what makes us treasure Spanish cuisine is that portion of Spain's food supply which is industrially inefficient "Artisan" or "home-made" is not just an advertising slogan printed on the outside wrapper -- many of our products are truly made by hand. Women in rural Sevilla still wrap each dessert crisp in waxed paper, as they have for over 100 years. A father and his sons actually roll out the figs and dates for our almond cakes. Farmers truly drive their tractors laden with peppers to the drying station and then to the mill. Men in the olive groves actually spread out a tarpaulin before hitting the fruit laden trees with a stick to loosen the ripe olives.

So in yet another way our two cultures meet in Tienda. In rural Navarra our friend still personally organizes the local women to hand-peel each delicate roasted piquillo pepper, as they have for several years past. Yet through the marvelous technology of the Internet and UPS you click a mouse in California (or Idaho or Tulsa -- and in a matter of a few days you are savoring these peppers which you have stuffed with bonito. Sometimes we actually can have the best of both worlds! ¡Prospero Año Nuevo! May you and those you love prosper in this New Year.

Your friend,

Don

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Auténtico y Natural

¡Felíz Día de Reyes!

Finalmente, una vez pasada la época Navideña y después de que los Reyes dejaran sus regalos (después de que sus camellos se comieron la hierba que encontraron en los pequeños zapatos de los niños españoles), nos tomamos un respiro en la Tienda. Gracias a su apoyo la Tienda ha tenido otro gran año, incluso con las interrupciones históricas del huracán Isabel que nos dejó rodeados de árboles caídos y sin electricidad por más de una semana. Mi historia favorita del huracán es la de un amigo de aquí de Williamsburg que convirtió los momentos difíciles en una fiesta, preparándo una gran paella en su hornilla especial y compartiéndola con todos los vecinos hambrientos que estaban sin electricidad.

Esta es nuestra época favorita, cuándo hacemos lo que de verdad nos gusta, seleccionar productos artesanos de España para compartirlos con Ustedes. Según estudio e inspecciono los productos que vamos a seleccionar, recuerdo otra característica que contrasta las culturas de América del Norte y España. Descubro que en España hay 16 certificaciones orgánicas (ecológicas) de productos. ¡Para cada región autónoma existe su propio reglamento, excepto una!

La razón de esto es que los Españoles no se consideran como parte de una entidad nacional como nos sentimos nosotros al izar orgullosamente la bandera. Su identidad se basa en términos de las raíces familiares y su región ancestral. En vez de utilizar un término general nacional (como nosotros utilizamos el de "Americano"), los Españoles identifican sus productos por su origen local. Por ejemplo, el queso zamorano y el manchego es queso hecho en Zamora y en La Mancha. El pimentón de la Vera es pimentón cocechado en el pequeño plano del río La Vera. El turrón Jijona y Alicante es elaborado en el pueblo de Jijona y Alicante, el jamón de jabugo es jamón ibérico curado en el pueblo de Jabugo.

Nosotros aquí opinamos que tiene sentido tener reglamentos uniformes para toda la nación, así que recientemente se pasó una ley que define cuales son los productos "orgánicos." Una manera de organizar el comercio para un área tan grande como lo es Estados Unidos, es teniendo uniformidad. Nosotros hemos perfeccionado este aspecto, por ejemplo, con marcas nacionales, cadenas hoteleras y sitios de comidas preparadas rápidamente.

Pero lo que nos hace valorar tanto la cocina española es esa porcizón de alimentos españoles, ineficaces para la industria, los alimentos "Artesanos" y "hechos a mano." Esto no es simplemente un lema impreso en las etiquetas -- muchos de nuestros productos son verdaderamente hechos a mano. Según se hacía hace más de cien años, las mujeres en Sevilla aún envuelven sus postres en papel de cera. Padres e hijos allanan los higos y dátiles para los bizcochos de almendra. Los agricultores realmente manejan sus camiones con su carga de pimientos a la estación de secado y después al molino. Los trabajadores en los olivares cubren el piso con lonas antes de mover los olivos para que caigan las aceitunas maduras.

Una vez más, se unen las dos culturas en la Tienda. En Navarra, según lo llevan haciendo por años, nuestro amigo aún reune personalmente a las señoras del pueblo para pelar a mano los pimientos piquillos. Sin embargo, y gracias a la maravillosa tecnología del Internet y a UPS, con pulsar el ratón del ordenador en California (o en Idaho o en Tulsa) en unos días usted puede estar saboreando esos piquillos que puede rellenar con bonito. ¡Aveces podemos tener lo mejor de los dos mundos!

Nuestros mejores deseos de que usted y sus seres queridos disfruten de un ¡Próspero Año Nuevo!

Su amigo,

Don

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